比利时-未来的战争是无人机的天下,有侦察无人机、察打一体无人机、战斗无人机、预警无人机……甚至,还有加油无人机

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未来的战争是无人机的天下,有侦察无人机、察打一体无人机、战斗无人机、预警无人机……

甚至,还有加油无人机

未来的战争是无人机的天下,有侦察无人机、察打一体无人机、战斗无人机、预警无人机……

甚至,还有加油无人机。想不到吧?无人机都能加油了!他就是美国海军新采购的MQ-25A“黄貂鱼”无人加油机,他还采用了隐身设计,其通体就是一个插了翅膀的副油箱造型,真不知道该称他是“无人加油机”,还是“飞行副油箱”了。

图为给F/A-18E/F战机加油的MQ-25A无人机。

MQ-25A的结构很简单,基本就是副油箱加了个翅膀。

波音突破重围

2017年10月,美国海军向波音、洛马、诺格、通用等北美航空巨头发出招标计划,想要研发一种隐身无人加油机,四家航空公司分别给出了自己的方案,其中诺格最省事,把自己早已经研发成功的X-47B舰载无人机拉了出来,把内部掏空,改成容油空间,就成了无人加油机;洛马最费事,他们直接新研发了一款高精尖的无人机,无尾飞翼式布局,看上去就像是缩小的B-2隐身轰炸机;波音的思路最简单,直接给副油箱插上翅膀就来竞标了。

图为波音赢得MQ-25A竞标。

然而波音赢了。2018年10月,美国海军宣布波音赢得竞标,整个波音公司沸腾了,因为他们已经很久没有赢得军方竞标了。过去,他们在空军战斗机上输给洛马,海军舰载机上输给诺格,后来,又在F-35这个海军、海军陆战队、空空三军通用战斗机项目上再次输给洛马,还在海军舰载无人机上输给了诺格,如果再输下去,波音的军事部门就可以解散了。

图为波音MQ-25A方案的多视角图,可见其结构非常简单。

此次波音赢得无人加油机订单,一共是130亿美元,采购75架MQ-25A无人加油机,这是什么意思?一架无人加油机就要1亿多美元,价格已经超过了F-22A战斗机和F-35战斗机,所以千万别小看了这个订单。波音能够神勇的击败洛马、诺格、通用三大对手,靠的就是最简单的逻辑。在所有的竞标方案中,洛马、诺格、通用简直是八仙过海,各显神通,把自己压箱底的先进技术都拿出来了,方案一个个都充满了科幻气息。

图为洛马方案的MQ-25A为F-35加油设想图,这款方案很科幻。

图为洛马的飞翼式布局MQ-25A方案。

唯独波音的方案最简单,隐身无人加油机?太简单了,副油箱+翅膀+隐身修型就可以了。会飞吗?会,会隐身吗?会,会加油吗?会,是无人的吗?是,加油量达标了吗?达标了。就这么简单,面对如此符合美国海军招标要求的飞机,面对如此简单易懂、不需要过多解释的逻辑,美国海军表示无力拒绝、无法反驳,于是和波音签署了合同,让大搞科幻作品的洛马和诺格看楞了。

图为洛马方案的MQ-25A为F-35加油设想图。

目标:给F-35加“外挂”

这些年,最风光的飞机莫过于F-35了。他是所有研发五代机的国家竞相模仿、对标的对象;他是世界上购买国家最多的新型战机,更是美国海军、海军陆战队、空军三军通用的飞机,是唯一被点名列入《2030版美国空军规划》的战机,美国甚至为他量身打造了新的空军发展思路“穿透性制空”(PAC),也就是不进行全面的对抗,只是派遣隐身战斗机,在敌人松懈的时间、薄弱的空域,穿刺进入,然后开展自由攻击,完成后迅速返回,不夺取全面制空权,以此降低损失、逐步削弱强敌的体系。

图为波音展示自己的MQ-25A无人加油机方案。

然而,要实现这个大胆的设想,F-35有一个科目不及格,那就是航程。过去,美国海军从来不为舰载机的航程发愁,F-14“雄猫”不加油就能获得1230公里的最大作战半径;F/A-18E/F“超级大黄蜂”舰载机也有伙伴加油技术,可以轻松实现大航程;唯独这F-35,自身内油才有800公里最大作战半径,如果留下巡逻半个小时的时间,那就只能在距离航母400公里处巡逻,这样的性能根本不可能适应大范围机动攻击的“穿透性制空”作战要求。

图为波音MQ-25A的机尾视角,可见其非常扁平,有很好的隐身能力。

美国要给F-35上“航程外挂”,但是这个“外挂”不能是外挂副油箱,因为F-35战斗机是隐身飞机,隐身飞机如果挂了副油箱,就不能隐身了,那还要F-35干嘛呢?同理,他也不能实施伙伴加油,因为也需要外挂设备。美国海军想明白了:我们要加油机!问题是加油机那么大,不能在航母上起降,航母维持人员的物资也有限,还不能增加人员编制,怎么办?于是美国海军拿出无人加油机的方案,这下F-35航程不够的问题,算是得到了解决,F-35也顺利的加上了“航程外挂”。

图为在展台上,MQ-25A和F/A-18E/F舰载机一起展出,寓意就是扩大舰载机飞行半径。

新的飞机,新的战法

2017年10月,美国海军招标MQ-25A“黄貂鱼”无人加油机的时候,提出了一个硬指标:他们希望无人机能够携带15000磅燃油从航母上弹射起飞,同时在飞行中尽量节省燃料,在距离航母700公里处,也就是F-35战斗机快要达到作战半径极限的地方,为F-35战斗机进行加油,以延长其作战半径,或者帮助其顺利返回。

图为在地面基地进行测试的波音方案MQ-25A。

根据美国的设想,MQ-25A为F-35战斗机加油之后,F-35的作战半径能够提升20%-30%左右,往返增加500公里航程,作战半径可以提升最少200公里。甚至,美国海军希望MQ-25A可以伴随F-35一起作战,相当于F-35的副油箱自己跟着飞机飞,依靠隐身性能,一起穿透敌人的防空网络,然后再进行加油,加油量最低要达到2200加仑。

图为MQ-25A宣传视频截图。

如果能够顺利实现这些战术指标,那美国海军、空军的航空兵战法可能迎来巨大变化,他们不再追求夺取全面的战区制空权,仅在配合其他军种作战期间帮助维持制空权,同时在夺取制空权中,使用穿透性制空(PAC)的方式,不寻求全面压制敌人防空体系,只需要不断的往返穿透攻击,逐步的削弱敌人防空体系整体效能,最终使其缺口加大、逐步崩溃。

图为最终的MQ-25A方案。

由此可见,隐身无人加油机虽然小,但他是美国未来航空兵战术的基石之一,还真缺不了他,MQ-25A一架1亿多美元的价格,看来也是物有所值,“会飞的副油箱”MQ-25A如今刚刚进入部队服役,今后的表现如何,还需要时间的检验。